Edith Wharton

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Auteur américaine (1862-1937)

Née à New York en 1862, au sein des Jones, famille très aisée à la position sociale prominente, Edith Wharton eut une éducation privée par une gouvernante européenne ; elle préférait passer ses journées en compagnie de livres plutôt que de participer aux activités sociales et mondaines de la haute société. En 1885, elle fut mariée à Edward Wharton, un banquier de Boston, de 12 ans son aîné. La position sociale et les responsabilités imposées par ce mariage ne faisant guère bon ménage avec ses aspirations littéraires, elle fit une dépression nerveuse. On lui conseilla de soigner cette maladie par l’écriture, écrire ayant été sa passion depuis toute jeune.

Les premières nouvelles d’Edith Wharton n’avaient pas encore la haute société new-yorkaise en toile de fond, mais décrivaient plutôt la pauvreté dans les villes. C’est plus tard que ses ouvrages parleront avec beaucoup d’ironie de la classe dont elle est issue.

Les Wharton passent beaucoup de temps en Europe et lorsque leur divorce sera prononcé, Edith choisira de s’installer principalement en France, tout en conservant une résidence aux Etats-Unis ; c’est toutefois en France qu’elle préférait vivre et elle y passa le reste de sa vie, ouvrant un salon littéraire à Paris pour recevoir de jeunes auteurs.

Parmi les nombreux amis d’Edith Wharton, on compte Henry James et Bernard Berenson, qu’elle accompagna en Allemagne. Au cours de la première guerre mondiale, Wharton se mit à écrire pour des journaux américains et son roman " La Marne " critique ouvertement la lenteur des Etats-Unis à s’impliquer dans le conflit et à aider la France. Elle-même aida à fonder un centre d’accueil pour réfugiés et un comité de sauvetage des enfants de Flandres, se chargeant personnellement de 600 enfants belges ayant dû fuir leur orphelinat lors de l’invasion allemande.

Vers 1890 Edith Wharton collabora au Scribner’s Magazine, mais lorsqu’elle fut au sommet de sa gloire, elle rencontra quelques déboires avec la censure du magazine.

D’autres récits eurent des problèmes de parution : The Day of the Funeral , par exemple, fut considéré trop dur pour les âmes délicates de lectrices du Ladies’ Home Journal !

Le premier grand succès littéraire de Wharton fut le roman " The House of Mirth ", une satire très poussée de la société aisée de New York. L’un de ses romans les plus fameux, "The Age of Innocence " met en exergue les modes de vie du Nouveau Monde avec ceux de la vieille Europe et illustre parfaitement que le simple bonheur individuel doit être sacrifié sur l’autel du bien-être matériel et des convenances, un sujet totalement d’actualité dans la société où fut élevée Edith Wharton.

Toute l’oeuvre de Wharton relate la vie des femmes au tournant du siècle, leurs mariages dépourvus d’amour, voire de la plus simple affection, leurs responsabilités sociales, leurs goûts expandieux pour combler le vide affectif et surtout, leur profond désir de liberté constamment réprimé.

Edith Wharton a longtemps été considérée comme une écrivaine anti-moderniste, cependant vers les années 1970, de nombreuses biographies ont attiré l’attention sur son oeuvre particulièrement riche en observation de la nature humaine. Son dernier roman, "The Buccaneers", n’étant pas complètement terminé lorsqu’elle mourut en 1937, il fut achevé par Marion Mainwaring et publié en 1938.

Bastet


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